DEFCON 1 est un jeu qui a pour thème la guerre froide.

Il peut être joué de 2 à 5 joueurs avec différents modes de jeu selon le nombre de joueurs. Ainsi, le jeu n’est pas exactement le même s’il y a 2 ou 5 joueurs.

DEFCON 1 est totalement asymétrique : chaque bloc a son propre arbre technologique, ses propres cartes Mission et Objectif, et propre réserve d’unités évolutive.

Il est possible de jouer 5 différents blocs.
3 blocs majeurs : Pacte de Varsovie, Alliance Atlantique, Mouvement des Non-alignés et 2 blocs mineurs : République Populaire de Chine et République  Française.

Un tour de jeu se décompose en 5 phases :
→ (0) Vous collectez des ressources (Pétrole, Uranium, Influence et R&D) en fonction des territoires que vous contrôlez.
→ (1) En investissant de la R&D vous pouvez développer vos technologies et participer à la course à l’espace.
→ (2) Avec votre influence, vous avez la possibilité de déstabiliser des territoires puis d’en prendre le contrôle politique.
→ (3) Ensuite, vous pouvez produire des unités grâce à vos usines. Vous pouvez également améliorer vos unités.
⊃  [4] Si le niveau DEFCON a atteint le niveau 1, vous pouvez lancer des bombes nucléaires.
→ (5) Vous pouvez ensuite redéployer des unités et attaquer des pays neutres, et plus tard dans le jeu, lorsque le niveau DEFCON augmente, faire de même contre d’autres blocs…

Vous avez des cartes Mission et lorsque vous les réussissez, vous obtenez des récompenses qui peuvent vous aider à atteindre la victoire selon vos 2 cartes Objectif.